TORTUGA AFRICANA

La tortuga africana con casco (Pelomedusa subrufa), también conocida comúnmente como tortuga marina de marismas, la tortuga cocodrilo o en el comercio de mascotas como la tortuga africana de cuello lateral, es una especie de tortuga de cuello lateral omnívora de la familia Pelomedusidae. La especie se encuentra naturalmente en cuerpos de agua fresca estancada en gran parte del África subsahariana y en el sur de Yemen.

La tortuga es típicamente una tortuga bastante pequeña, con la mayoría de los individuos con menos de 20 cm (7,9 pulgadas) de longitud recta en el caparazón, pero se ha registrado una con una longitud de 32,5 cm (12,8 pulgadas). Tiene un caparazón negro o marrón. La parte superior de la cola y las extremidades son de color marrón grisáceo, mientras que la parte inferior es de color amarillento.

La tortuga macho se distingue por su cola larga y gruesa. Una hembra tiende a tener una cola más corta y un caparazón más amplio. Una cría tiene un tamaño de caparazón de aproximadamente 3 cm (1,2 pulgadas) de longitud, y es de color verde oliva a negro. También tiene dos tubérculos pequeños debajo del mentón y glándulas almizcleras en los costados del caparazón.

Excepcionalmente, el género Pelomedusa no tiene un plastrón con bisagras (capa inferior). Sin embargo, todas las otras especies de la familia Pelomedusidae tienen esta característica con la que pueden, utilizando los músculos, cerrar el plastrón al caparazón para cubrir la cabeza y las extremidades anteriores. A diferencia de muchos quelonios, la tortuga africana con casco puede, cuando se encuentra al revés, enderezarse con un movimiento vigoroso de su largo cuello muscular.

Recientes investigaciones genéticas sugieren que Pelomedusa comprende al menos 10 especies diferentes y no solo una como se pensaba anteriormente. En el pasado, las diferencias físicas entre las poblaciones no se consideraban lo suficientemente sustanciales como para reconocer más de una especie.

Cual es el rango geográfico que tienen la tortuga africana?

El rango geográfico de P. subrufa abarca una gran parte de África, desde la Península del Cabo hasta el Sudán. Se puede encontrar tan al oeste como Ghana y tan al sur como Ciudad del Cabo. También se ha encontrado en Madagascar y Yemen.

Como es el hábitat de la tortuga africana? 

La P. subrufa es un animal semiacuático que vive en ríos, lagos y marismas, también ocupa piscinas de lluvia y lugares que son fertilizados. Su preferencia parece ser por agua estancada, como pantanos, sartenes, presas y lagos. Sin embargo, se encuentra en menor medida a lo largo de los ríos. Por lo general, no existe en regiones montañosas, boscosas o desérticas.

Que tipo de dieta tiene la tortuga africana?

La tortuga con casco africana es omnívora y comerá casi cualquier cosa. Puede alimentarse de carroña. Las finas garras en sus patas lo ayudan a desgarrar a su presa. Se han observado grupos de P. subrufa capturando y ahogando presas más grandes como palomas que vienen a beber; la conmoción causada por estos ataques grupales a menudo se confunde con los cocodrilos. Toda la comida se toma bajo el agua para ser consumida.

Varios mamíferos grandes como jabalíes, búfalos del Cabo y rinocerontes se han documentado recientemente utilizando las tortugas para eliminar los parásitos en los pozos populares. Uno de esos incidentes en el parque Hluhluwe-iMfolozi involucró a dos tortugas africanas con cascos quitándose las garrapatas y las moscas chupadoras de sangre del cuerpo de un jabalí que se revolcaba.

Aunque las tortugas probablemente no tienen una relación simbiótica con estos animales, es muy probable que los búfalos, rinocerontes, jabalíes los busquen y hayan aprendido a utilizarlos a partir de experiencias pasadas.

Que tipo de movimientos estacionales tiene la tortuga africana? 

Durante el clima húmedo, P. subrufa a menudo dejará cuerpos de agua y se embarcará en largos viajes por tierra. Durante un tiempo excepcionalmente seco, cuando los cuerpos de agua se secan, normalmente cavará en el suelo y se enterrará hasta que las lluvias regresan; se sabe que pasa meses o incluso años en tal estado. También hiberna durante un clima muy frío y se acondiciona durante un clima inusualmente caluroso y seco.

Cómo se caracteriza la reproducción de la tortuga africana?

El cortejo de P. subrufa se lleva a cabo durante todo el año. El macho seguirá a la hembra, asintiendo con la cabeza frente a ella. Si ella no responde, se morderá, se romperá y se alejará. Si ella está dispuesta, responde asintiendo con la cabeza o simplemente parándose quieta, para poder montarla. Mientras se aparean, cada una de las tortugas niega con la cabeza.

La hembra pondrá de dos a diez huevos en promedio, normalmente durante la primavera y principios del verano. Los huevos se colocan en un nido en forma de matraz de aproximadamente 4 a 7 pulgadas (10 a 18 cm) de profundidad. Los huevos eclosionan en 75-90 días.

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